El observatorio astronómico de San Luis

Apuntes complementarios sobre un observatorio olvidado

Santiago Paolantonio

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A principios del siglo XX se estableció en forma provisoria, en las afueras de la ciudad de San Luis, una expedición astronómica organizada por el Observatorio Dudley y la Carnegie Institution de Washington. El denominado “Observatorio Astronómico de San Luis”, permaneció por largo tiempo casi olvidado por la historiografía, en particular la nacional, hasta que casi un siglo más tarde comenzaron a llevarse adelante diversos estudios sobre este singular emprendimiento, entre los que se destacan los publicados en 2008 por H. Tignanelli y J. Bartollucci, en 2009 en el libro Córdoba Estelar y al año siguiente por E. Minniti en “Estar en la Punta”, en el blog Historia de la Astronomía[1]. Estos trabajos analizaron las razones y circunstancia que llevaron a establecer el “Southern Observatory” en Argentina y en San Luis a partir de 1908. También establecieron ampliamente los eventos que se dieron hasta su cierre en 1913.

El presente artículo pretende, a partir del hallazgo de nuevos documentos, contribuir a la confirmación de algunas de las conclusiones planteadas en los trabajos mencionados, y destacar acontecimientos hasta ahora desconocidos, en particular en relación al destino final de las edificaciones en que funcionó el observatorio.

Las mediciones fotométricas

El propósito del Observatorio era medir las posiciones de estrellas australes hasta la 7ma magnitud, utilizando el círculo meridiano perteneciente al Observatorio Dudley, instrumento con el que previamente se había hecho lo propio en el hemisferio norte. De este modo se contaría con un catálogo uniforme que abarcaría toda la esfera celeste. El instrumento fue trasladado desde EE.UU. e instalado en un refugio construido ex profeso. A partir del 6 de abril de 1909 se lograron varias decenas de miles de mediciones, completándose las tareas en enero de 1911. Luego de la reducción de estas observaciones, en 1928 se publicó el “Catálogo de San Luis”, que incluye las posiciones de 15.333 estrellas referidas al equinoccio de 1910, con la autoría de los directores del Dudley, Lewis Boss, promotor y organizador de la expedición, y de su hijo y continuador Benjamin Boss.

Al finalizar este trabajo, llegó a San Luis una reducida comitiva para llevar adelante mediciones fotométricas de estrellas brillantes. Las observaciones se realizaron entre julio de 1911 y fines de 1912, período en que se efectuaron más de 20.000 determinaciones de brillo.

En vinculación con estas últimas tareas, a partir de correspondencia hallada en el Museo Astronómico del Observatorio de Córdoba, se ha podido determinar que Lewis Boss exploró la posibilidad de efectuar las observaciones fotométricas en el Observatorio Nacional Argentino. Con este objeto, el director del Dudley escribe a principios de 1911 a Charles Dillon Perrine. En su respuesta a la misiva, fechada el 21 de febrero de ese año, Perrine da su total apoyo a la propuesta, pero señala que sería imposible que los observadores pudieran alojarse en el observatorio. Destaca que uno de los empleados vivía en la ciudad y que el recientemente llegado Dr. Sebastian Albrecht, se encontraba provisoriamente alojado con su esposa en la casa del director. Evidentemente, esta falta de posibilidades de alojamiento contribuyó a que finalmente Boss enviara la nueva comisión a San Luis.

Primera página de la carta enviada por el director del Observatorio Nacional Argentino, Dr. Charles D. Perrine, a su colega del Dudley Observatory, Dr. Lewis Boss, fechada el 21/2/1911. En esta misiva, Perrine responde a la consulta sobre la posibilidad de realizar en Córdoba las observaciones fotométricas que finalmente se concretaron en San Luis (Museo Astronómico OAC, dig. S. Paolantonio).

Esta fue una de las tantas relaciones que se pueden identificar entre los científicos en argentina y los astrónomos involucrados en el Observatorio de San Luis, relaciones que en conjunto tuvieron un impacto significativo en la astronomía nacional. Recuérdese que la designación del director del Observatorio Nacional Argentino, Dr. Perrine, estuvo fuertemente vinculada a este emprendimiento (Paolantonio, 2011). Perrine llevó adelante una larga y fructífera administración hasta su retiro en 1936. De ese período, se ha encontrado numerosa correspondencia intercambiada con Lewis y Benjamin Boss, principalmente referente a consultas sobre el funcionamiento del nuevo círculo meridiano del observatorio argentino y las mediciones que se estaban realizando. Por otro lado, los observadores Meade Zimmer y Paul Delavan, luego de finalizar sus tareas en San Luis, se emplearon en el observatorio cordobés y en el de La Plata respectivamente[2]. Ambos se desempeñaron destacadamente por largos años en estas instituciones. Finalmente, no debe olvidarse que Walter G. Davis, entonces director de la Oficina Meteorológica Argentina, ex astrónomo del Observatorio Nacional (Paolantonio y Minniti, 2001), tuvo un papel clave en la elección de San Luis como sede del Southern Observatory y que apoyó la instalación de la misma realizando gestiones ante el Gobierno Nacional (Minniti y Paolantonio, 2009; Minniti, 2010).

El edificio del Observatorio Astronómico de San Luis

Gracias a la identificación de un plano del Observatorio Astronómico en el Centro de Documentación e Investigación de la Arquitectura Pública – CeDIAP –, se ha podido determinar la distribución de las habitaciones y dimensiones de su sede. Este documento facilita también la interpretación de las fotografías existentes tomadas en la época.

El plano, elaborado a partir de un relevamiento realizado en 1921 por la Dirección General de Arquitectura (Zona Oeste) del Ministerio de Obras Públicas, muestra que el edificio tenía forma rectangular, con dimensiones notables, de 21,13 metros de ancho y 66,42 metros de largo. El eje mayor se ubicaba en dirección este-oeste. En los extremos se identifican sendos patios, en el Este se situaba el refugio del círculo meridiano.

Las habitaciones en que se alojaron los observadores se disponían en dos pabellones de 8,5 por 31,3 metros – con techos a dos aguas de chapas metálicas onduladas –, ambos con una galería que se abría a un largo patio central – aprox. 4 m x 31 m –, que unía los patios mencionados con anterioridad.

Si bien en el plano no se señala el destino de cada espacio, puede deducirse que del lado sur estaban los dormitorios, mientras que al norte se situaban el comedor y la cocina. En este último pabellón, se identifican las letrinas y posibles depósitos.

Esta descripción, junto a las fotografías y el relato que sobre su construcción se incluye en Tucker 1912, proporcionan una visión bastante acabada de cómo era la sede del observatorio astronómico.

Plano del edificio que ocupó el Observatorio Astronómico de San Luis, relevamiento realizado por la Dirección General de Arquitectura (Zona Oeste) del Ministerio de Obras Públicas en agosto de 1921. A la derecha, en el patio este, se identifica el refugio del Círculo Meridiano Olloc, ya no se encontraba la casilla de madera que albergó el fotómetro. Al centro se ubicaban las dependencias donde se alojaron los observadores, y a la izquierda el patio oeste (S. Paolantonio. Base: parcial Documento perteneciente al archivo del Centro de Documentación e Investigación de la Arquitectura Pública –CeDIAP- del CDI del Ministerio de Economía y Finanzas Públicas).

Detalle del refugio para el círculo meridiano en donde con sus dimensiones (parcial Documento perteneciente al archivo del Centro de Documentación e Investigación de la Arquitectura Pública –CeDIAP- del CDI del Ministerio de Economía y Finanzas Públicas).

 

Observatorio Astronómico de San Luis. Fotografía tomada alrededor de 1912, vista – identificada con 1 – desde el noroeste. (A) refugio del Círculo Meridiano, (B) albergue del fotómetro, (C) habitaciones para los observadores y (D)  patio oeste (S. Paolantonio, imagen base Tucker 1912, 32-33).

Albergues del círculo meridiano (izquierda) y del fotómetro (derecha). Dibujo, vista (2) desde el noeste (Boss 1910, 154).

Vista (3) desde el este. Zona de habitaciones de los observadores, al fondo se ve el refugio del círculo meridiano. Pueden apreciarse las galerías y árboles plantados al medio que prometían futura sombra. A la derecha los dormitorios. Las paredes de mampostería no fueron revocadas. (Tucker 1912, 42-43).

Vista (4) desde el noroeste. A la izquierda el refugio del círculo meridiano y a un lado el del fotómetro, ambos con sus techos abiertos (Tucker 1912, 34-35).

Vista (5), única fotografía encontrada tomada desde el suroeste. Se destaca por su altura el albergue del círculo meridiano, proyectado contra las montañas. El observatorio estaba rodeado por campos de alfalfa, puede apreciarse que también había numerosos árboles (Caras y Caretas, 13/4/1912, N°706)

 

Ubicación del Observatorio Astronómico de San Luis

El Observatorio Astronómico de San Luis se instaló en un amplio predio destinado a la Escuela Normal Regional, que contaba con algo más de 430 metros en dirección aproximadamente sur-norte y 245 metros en la dirección este-oeste.

En el Catálogo de San Luis se indica la posición del círculo meridiano en 4 h 25 min 22s Oeste y 33° 17′ 45,60″ Sur. Tignanelli señala que estas coordenadas en la actualidad se refieren a un sitio ubicado entre las calles Chacabuco, Las Heras, Mitre y Tomás Jofré en la ciudad de San Luis, fijando la posición dentro de esa manzana (Tignanelli 2008; 69-77).

Un segundo plano ubicado en el CeDIAP, también realizado en 1921, permite situar el observatorio con exactitud dentro del predio. A partir de las dimensiones incluidas en el mismo, y dado que se indican las calles circundantes,  este documento posibilita confirmar su ubicación actual.

Plano de mensura del terreno destinado a la Escuela Normal Regional de San Luis, en el que se instaló el Observatorio Astronómico de San Luis. Realizado por la Dirección General de Arquitectura (Zona Oeste) del Ministerio de Obras Públicas en agosto de 1921. La escala original es 1:1000. (Parcial. Se muestra girado. Documento perteneciente al archivo del Centro de Documentación e Investigación de la Arquitectura Pública –CeDIAP- del CDI del Ministerio de Economía y Finanzas Públicas.).

fig01 1

Ubicación del Observatorio Astronómico en  la ciudad de San Luis (S. Paolantonio, Base Google Earth).

Ubicación del Observatorio Astronómico de San Luis. Se indican las posiciones de acuerdo a las coordenadas geográficas y el plano catastral. Si bien la diferencia entre las posiciones es de unos 50 metros, deben tenerse en cuanta los errores en las determinaciones de coordenadas y en la fijación de los vértices del terreno – marcado en rojo en la imagen – en el trazado actual de las calles de la ciudad. Las bases de los pilares que sostenían el círculo meridiano deberían hallarse en algún punto entre estas posiciones (S. Paolantonio, Base Google Earth).

 

Esquina de Las Heras y Chacabuco, vista en dirección al lugar en que se ubicaba el Observatorio Astronómico de San Luis – ver flecha en el detalle de la imagen anterior – (Google Map – Street View).

El final de la sede del Observatorio Astronómico de San Luis

Al terminarse de realizar las observaciones fotométricas a finales de 1912, el edificio del observatorio fue abandonado por la comisión. El círculo meridiano ya había sido desmontado y remitido al Dudley Observatory en EE.UU..

Durante el “Congreso científico internacional americano” realizado en Buenos Aires entre el 10 y el 25 de julio de 1910 con motivo del centenario de la Revolución de Mayo, en la sección de Astronomía y Matemática, se propuso una resolución que solicitaba preservar las instalaciones del Observatorio Astronómico provisorio de San Luis, para un futuro empleo astronómico. En esa ocasión, el encargado de la expedición, Richard Tucker, expuso sobre “El sistema fundamental de las estrellas”, realizando una descripción en español del emprendimiento. Estaban presentes Perrine y Davis, quien se desempeñó como vicepresidente de la comisión (Tucker 1912, 50-51; Congreso 1910, 256).

 

Delegados al “Congreso científico internacional americano” de 1910 en su visita al Museo de La Plata. La flecha señala a Dr. Perrine, no se ha podido identificar a R. Tucker (Caras y Caretas, 1910)

Tucker señala que el edificio probablemente sería utilizado en un futuro por el Gobierno Nacional Argentino, como base para el desarrollo de algún proyecto educativo. En conjunto, la edificación había quedado en buenas condiciones y destaca que los grandes pilares de soporte del círculo meridiano se convertirían en un “recuerdo permanente de la expedición” (Tucker 1912, 50-51).

El encargado de recibir las instalaciones fue el Dr. Perrine, designado por decreto del Gobierno Nacional del 13 de octubre de 1913. El 21 de abril del año siguiente, el director del Observatorio Nacional se trasladó a la ciudad puntana para tomar posesión del edificio. El 28 de mayo envía un informe al Ministro sobre lo actuado (Perrine 1914, Minniti y Paolantonio, 2013, 383-384). Es posible que este actuar haya sido producto de un pedido del mismo Perrine, de acuerdo a una nota publicada en el periódico “El diario” del 25 de mayo de 1913.

En la mencionada nota periodística, se señala que el director solicitó la confección de una placa conmemorativa de la expedición del Carniegie Institute. Seguramente la placa fue colocada en oportunidad de recibirse el edificio, dado que en los archivos del Observatorio de Córdoba se encuentra una fotografía de la misma ubicada en el edificio, fechada en 1914.

Teniendo en cuenta que aún no se ha podido ubicar el informe del 28 de mayo, se desconoce la opinión de Perrine sobre la posibilidad de ocupar el edificio para fines astronómicos. Las instalaciones dejadas no parecen haber sido significativas como para justificar iniciar un emprendimiento, solo las habitaciones eran utilizables, si bien requerían alguna intervención. El refugio del círculo meridiano y los grandes pilares serían difícilmente utilizables para otro instrumento, debido a que cada círculo meridiano requiere características específicas en cuanto a disposición y dimensiones se las bases.

Los edificios fueron finalmente ocupados por la Enfermería y Farmacia del Regimiento N°16 de Infantería del Ejército.

En 1923 se desató un incendio que afectó especialmente el refugio del círculo meridiano, destruyendo particularmente su techo.

El edificio del ex Observatorio Astronómico luego del incendio, puede apreciarse que el techo del refugio del círculo meridiano ha desaparecido. Fotografía tomada desde el noreste en 1923 (Documento perteneciente al archivo del Centro de Documentación e Investigación de la Arquitectura Pública –CeDIAP- del CDI del Ministerio de Economía y Finanzas Públicas).

 

Con el trascurrir del tiempo, la antigua sede del Observatorio Astronómico de San Luis fue demolida. Probablemente el único rastro que quede, sean las grandes bases de los pilares para el círculo, las que hoy se encontrarían bajo las construcciones ubicadas en la esquina de manzana delimitada por las calles Las Heras y Chacabuco.

La placa fue resguardada en el Archivo Histórico de San Luis, donde se encontró en la primera década de este siglo, luego de más de 90 años de su instalación (Tignanelli 2008). Hoy la placa se encuentra colocada como recuerdo en el Planetario del Parque Astronómico de la Universidad de La Punta.

 

Placa conmemorativa del Observatorio Astronómico. A la izquierda fotografía tomada en 1914 en oportunidad de su instalación en el edificio. La placa reza: “Este observatorio fue construido y usado por la expedición de la Institución Carnegie de Washington en la determinación de las posiciones de las estrellas australes requeridas en el Gran Catálogo General de Lewis Boss, 1908-1913” (Archivo OAC, dig. S. Paolantonio). A la derecha, fotografía de la placa ubicada en el Archivo Histórico de San Luis, identificada por Tigananelli (Tigananelli 2008).

Notas

[1] → Se hace referencia al libro “El Observatorio Astronómico de San Luis” de Horacio Tignanelli publicado en 2008 y disponible en http://admin.ulp.edu.ar/ULPWeb/Contenido/PaginaULP124/File/Observatorio.pdf; el artículo “El Observatorio de San Luis. Un caso singular de la dimensión mundial de la ciencia” de Jorge Bartolucci, correspondiente a la ponencia realizada en la reunión que sobre se la Historia de la Astronomía Argentina se realizó entre el 29 y 30 de mayo de 2008 en la ciudad de La Plata organizada por la Asociación Argentina de Astronomía, disponible en http://www.astronomiaargentina.org.ar/archivos/publicaciones/AAABS2_sup.pdf; el libro “Córdoba Estelar. Historia del Observatorio Nacional Argentino”, de E. Minniti y S. Paolantonio – capítulo 18 – disponible en (versión electrónica) http://www.cordobaestelar.oac.uncor.edu/Capitulo18.pdf y “Estar en la punta” de E. Minniti disponible en https://historiadelaastronomia.files.wordpress.com/2010/02/estar-en-la-punta.pdf. Estas publicaciones se complementan con las realizadas por los protagonistas: Boss 1910 y Tucker 1912.

[2] → Otro de los astrónomos de la expedición, Roscoe F. Sanford, convino con Perrine trabajar con el Círculo Meridiano en el Observatorio Nacional Argentino. Sin embargo, algunas cuestiones ocurridas en su país hacen que Sanford cambie de opinión (Minniti y Paolantonio, 2013, 388).

 

Referencias

  • Bartolucci, J. (2009). El Observatorio de San Luis. Un caso singular de la dimensión mundial de la ciencia. AAABS, Vol. 2 (Suplemento), Historia de la Astronomía Argentina. Asociación Argentina de Astronomía. 5-15.
  • Boss, L. (1910) Department of medidiam astrometry. Year Book N°8 1909, Carnegie Institution of Washington. Washington: Published by the institution.
  • Sociedad Científica Argentina (1910). Congreso científico internacional americano 10 á 25 de julio de 1910. 1. Buenos Aires: Impr. y Casa Editora de Coni Hermanos.
  • Minniti, E. R. y Paolantonio, S. (2009). Córdoba Estelar. Historia del Observatorio Nacional Argentino. Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional de Córdoba. Córdoba: Editorial de la Universidad. Disponible en (Segunda edición, 2013)
  • Minniti, E. R. y Paolantonio, S. (2013). Córdoba Estelar. Historia del Observatorio Nacional Argentino. Segunda edición. Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional de Córdoba. Córdoba: Editorial de la Universidad. Disponible en http://www.cordobaestelar.oac.uncor.edu/.
  • Minniti, E. R. (2013). William Hunt. Disponible en https://historiadelaastronomia.files.wordpress.com/2013/07/hunt.pdf.
  • Paolantonio, S. y Minniti, E. (2001). Uranometría Argentina. Historia del Observatorio Nacional Argentino. SECyT-OAC Universidad Nacional de Córdoba. Córdoba.
  • Perrine, C. D. (1915). Informe al Ministro año 1914.
  • Tignanelli, H. (2008). El Observatorio Astronómico de San Luis. Universidad de la Punta. San Luis. Disponible en http://admin.ulp.edu.ar/ULPWeb/Contenido/PaginaULP124/File/Observatorio.pdf (67-75)
  • Tucker, R. H. (1912). The San Luis Observatory of the Carnegie Institution. Publications of the Astronomical Society of the Pacific, 24, 140, 15-51.

 

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Paolantonio, S. (2014). El observatorio astronómico de San Luis. Apuntes complementarios de un observatorio olvidado. Disponible en https://historiadelaastronomia.wordpress.com/documentos/obssanluis/. Recuperado el … (indicar la fecha).

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