Estación de rastreo satelital “Las Tapias”

23 de octubre de 2017, 58 años de su inauguración.

Santiago Paolantonio

 

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El 4 de octubre del presente año se cumplió el 60 aniversario de la puesta en órbita del primer satélite artificial, el Sputnik I, diseñado y lanzado por la desaparecida Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas. El evento aconteció en los inicios de la “carrera espacial” y en el marco de la “guerra fría” que signó gran parte de la segunda mitad del siglo XX. Contemporáneamente a este acontecimiento, se desarrolló el Año Geofísico Internacional, celebrado entre el 1 de julio de 1957 al 31 de diciembre de 1958, una de cuyas propuestas fue organizar el seguimiento de las nuevas “lunas”, con el objetivo de recabar información geodésica.

 

Sputnik I. Lanzado el 4/10/1957, tenía forma esférica, de unos 58 cm de diámetro, y una masa de 84 kg. Orbitaba la Tierra en algo más de 96 minutos entre los 215 y 939 km de altura.

 

El Smithsonian Astrophysical Observatory de EE.UU., desarrolló un programa de seguimiento satelital – Satellite Tracking Program –, para lo que organizó una red inicial de doce observatorios distribuidos a nivel mundial, entre los 36º de latitud sur y norte. Con el seguimiento fotográfico de los satélites que fueran lanzándose, se buscaba determinar sus posiciones precisas, con el propósito de estudiar el campo gravitacional terrestre y la densidad de la alta atmósfera.

En Sudamérica se establecieron varias estaciones, una de las cuales se situó cerca de la localidad de Villa Dolores, provincia de Córdoba, Argentina, con la participación del Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional de Córdoba. La Smithsonian Satellite Traking Station de Villa Dolores o “Estación de rastreo satelital de Las Tapias”, como se denominó localmente, fue inaugurada el 23 de octubre de 1959, hace 58 años, y las circunstancias de este acontecimiento pueden consultase en E. Minniti Morgan 2011.

El hallazgo por parte del autor de numerosas fotografías del observatorio de “Las Tapias” obtenidas en marzo de 1962[1], depositadas en el archivo documental del Museo Astronómico del OAC, hace posible mostrar detalles de las edificaciones realizadas y la cámara utilizada.

Ubicación de la estación de rastreo satelital de “Las Tapias”, valle de Traslasierras (Imágenes base Google Earth).

Dibujo que muestra la disposición de edificios y de la cámara en los observatorios planificados por el Smithsonian Astrophysical Observatory para el Satellite Tracking Program. En primer plano, el refugio con la cámara fotográfica de rastreo. A la derecha al fondo, la antena VHU para la comunicación radial con EE.UU. (Henize 1957, tomado de Boller & Chivens 2011)

Estación de rastreo satelital de Las Tapias (Villa Dolores), fotografía de 1959, era la única imagen que se disponía hasta el momento. El observatorio fue inaugurado el 23 de octubre de 1959, un día antes de conmemorarse el 88 aniversario del Observatorio Astronómico de Córdoba, institución que colaboró activamente con el emprendimiento. A la izquierda, se aprecia el refugio de la cámara fotográfica Baker-Nunn (Archivo OAC).

Para el “Satellite Tracking Program”, el Smithsonian Astrophysical Observatory encargó a la empresa Boller & Chivens el diseño y la fabricación de doce cámaras fotográficas, con la subvención de la National Science Foundation. La óptica elegida fue un sistema Schmidt modificado, diseñado por James G. Baker, y montura ideada por Joseph Numm, por lo que las cámaras se denominaron “Baker-Nunn”. La fotografía muestra la primera cámara Baker-Nunn fabricada, durante su etapa de prueba. Las flechas señalan el cartucho con la película fotográfica y los tres ejes de movimiento de la montura (tipo “cardánica”). La cámara instalada en Argentina contaba con un parasol (y de rocío) de mucho menor tamaño (Boller & Chivens 2011).

Primera fotografía obtenida del Sputnik I con la cámara Baker-Nunn, el 17/10/1957 desde EE.UU. (Boller & Chivens 2011).

Cámara Baker-Nunn instalada en Las Tapias. A la derecha, detalle del anteojo buscador. En el cuerpo la cámara (flecha) se leía la siguiente leyenda: “Satellite Tracking Camera. Built for the Smithsonian Institution U.S.A. Under grant of the National Science Foundation. 1957. Design and Manufacturing Boller & Chivens Inc. and Joseph Nunn & Assoc.. Perkin-Elmer Corp.. James G. Baker. Serial 2474-¿?.” (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Reloj Norman Time Standard con que contaba la estación (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

La cámara contaba con un espejo esférico de 31 pulgadas (79 cm) de diámetro e igual distancia focal (f/1), y tres lentes correctoras de 20 pulgadas (51 cm) de abertura.  Tenía aproximadamente 2,5 metros de altura y 3 metros de ancho, y un peso de 9.000 kilogramos. La película se desplazaba (con  velocidad variable) sobre un plano focal curvo. Tenía un campo de 5ºx30º y delante del negativo existía un obturador giratorio de dos hojas, lo que el trazo de los satélites se imprimía interrumpido periódicamente (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Desmontaje del módulo con las tres lentes correctoras (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

El módulo con las tres lentes correctoras – 51 cm de diámetro – desmontado , parte de la montura de la cámara se aprecia a la izquierda (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Laboratorio fotográfico, la flecha señala el cartucho con la película montado en el dispositivo para pasarla al carrete de revelado. A la izquierda se aprecia una de las bateas utilizadas para el proceso de revelado (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Entrada al observatorio de Las Tapias, vista desde el Este. Las edificaciones se ubican a unos 100 metros del camino de acceso – hoy denominado avenida Traslasierras –. Al fondo el refugio de la cámara y a la derecha, la antena de radiocomunicación (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Edificio principal visto desde el suroeste. A la derecha, la antena de radiocomunicación. Se identifica la camioneta importada por el Smithsonian Astrophysical Observatory (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Refugio de la cámara (parte de la cual se puede ver) con techo partido y corredizo (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Estructura metálica ubicada al Norte, sobre la que se desplazaba una de las mitades del techo del refugio. Para la época que se obtuvo esta fotografía (marzo 1962), se la eliminó como parte de las obras de ampliación que se realizaron (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Vista desde el Este del refugio original (derecha) y la ampliación para nuevas dependencia (izquierda) realizada a principios de 1962. Con la reforma, las dos partes del techo del refugio se comenzaron a desplazar al Sur (izquierda en la imagen) sobre rieles que se ubicaron en el techo. La estructura mostrada en la fotografía anterior ya no se utilizó, por lo que fue eliminada (extremo derecho) (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Vista desde el noreste. Puede apreciarse la modificación del techo del refugio, se abrió la parte norte para que pueda desplazarse al Sur junto a la otra mitad (que se ve al fondo a la izquierda) (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

El complejo visto desde el Oeste. A la derecha, el refugio de la cámara (con el techo ya modificado), a la izquierda, la caseta para el suministro de energía eléctrica (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Techo del refugio modificado. La puerta lateral se encuentra en el piso, en la imagen siguiente se la ve colocada (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

La cámara Baker-Nunn sobresale en el refugio con su techo modificado (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Fotografía de la cámara Baker-Nunn tomada desde el Sur, desde el techo de la ampliación y debajo del techo del refugio (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Tres vistas de la entrada a la estación Las Tapias tomadas desde el Oeste. Arriba, camino de tierra, al medio, el camino pavimentado y la rotonda construida en torno al mástil. Abajo, detalle del pavimentado realizado (1962). En las tres imágenes, al fondo, se aprecia el cordón serrano de las “Altas Cumbres” cubierto de nubes (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Dos vistas de las oficinas del complejo. En las estanterías de la fotografía de la izquierda, se leen los nombres de las personas a los que estaban reservados los espacios: Horine (Edward A., jefe de la estación), Troncoso, Tingle (Donald, SAO), Newman, Iglesias (FCEFyN, UNC), Van Ditmar, Mc Leish (David, del OAC), Frescotti, Anton y Caravaca (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Cámara Baker-Nunn de Las Tapias (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Vista desde el Oeste del refugio y las ampliaciones (Archivo Museo Astronómico, OAC. Interpretación y digitalización S. Paolantonio).

Entre 1965 y 1966, se construyó a unos 12 km al suroeste de la localidad de Comodoro Rivadavia, provincia de Chubut, una nueva estación de rastreo, a la que se trasladó la cámara de Las Tapias el 1 de noviembre de 1966 (inicia las actividades el 14 del mismo mes y estuvo en funciones hasta 1969) (Thorp et al, 1974; 29-32). En octubre de ese año, el Smithsonian Astrophysical Observatory había enviado a Villa Dolores una cámara K-50 (también denominada Geo-36) para continuar con los trabajos geodésicos, en cooperación con la Comisión Nacional de Investigaciones Espaciales. Al instalarse se realizó la correspondiente capacitación del personal argentino que la utilizaría (NASA, 1971).

A fines de la década de 1960, la K-50 fue trasladada a la Estación Astrofísica de Bosque Alegre del Observatorio Astronómico Córdoba, y montada en un refugio con una pequeña cúpula, ubicado frente al telescopio de 1,5 m. Años más tarde la cámara quedó en desuso hasta que en 2012 se desarmó y en su lugar se montó un telescopio de 11 pulgadas (28 cm) de abertura.

Walter Nunn utilizando la cámara K-50 (Geo-36). Contaba con una abertura de 22,9 cm y una distancia focal de 91,4 cm, con un campo de 6,5° x 8,5° (Smithsonian Institution Archives, Record Unit 108, Box 1, Folder: 9, 1970, Smithsonian Astrophysical Observatory).

Montura de la cámara K-50 instalada en la Estación Astrofísica de Bosque Alegre, justo antes de ser desmontada en 2012 (Gentileza Manuel E. Merchán).

Cúpula en la que se encontraba instalada la cámara K-50 en la Estación Astrofísica de Bosque Alegre, 20/11/2012 (S. Paolantonio).

Nota:

[1] ↑ Los negativos se encontraron juntos formando un paquete, sin indicación de fecha. Dado que sus características (tamaño, marca, etc.) son idénticas, resulta probable que hayan sido obtenidos en un mismo momento. La fecha mencionada en el texto, se dedujo al identificar en una de las fotografías un calendario que señalaba marzo de 1962. Esta fecha es coherente con la época en que se realizaron las modificaciones del refugio de la cámara. Por otro lado, el límite superior en cuanto a fecha es 1965, año en que se comenzó a construir la estación de Comodoro Rivadavia a la que se trasladó la cámara en 1966.

Referencias:

  • Arnold, D. A., Gaposchkin, E. M., Kozai, Y., Latimer, J., Lehr, C. G., Lundquist, C. A., (1977). National Geodetic Satellite Program. Smithsonian Astrophysical Observatory. NASA SP-365, 1030 pages, published by NASA, Washington, D.C.
  • Boller & Chivens (2011). “Baker Nunn Satellite Tracking Cameras” 10/09/2011. Disponible en http://bollerandchivens.com/?p=561
  • Gratton L. (2011). Viaggio di un astronomo attraverso il ventesimo secolo.
  • Henize, K. G. (1957). The Baker – Nunn Satellite – Tracking Camera. Sky and Telescope, XVI, 3.
  • Minniti Morgan, E. (2011). El Observatorio Astronómico de Córdoba y los inicios de la Era del Espacio. Disponible en https://historiadelaastronomia.files.wordpress.com/2011/12/oaceradelepacio2.pdf.
  • National Aeronautics and Space Administration (1971). Nasa Directory of Observation Station Locations, Volume 2, Second Edition, November 1971. Disponible en: https://ntrs.nasa.gov/archive/nasa/casi.ntrs.nasa.gov/19720012596.pdf .
  • Thorp J. M., Bush M. A. y Pearlman M. R. (1974). An evaluation of SAO sites for laser operations. Smithsonian Institution Astrophysical Observatory.
  • S. Aeronautics and Space Activities – Página 77 U.S. Government Printing Office, 1967.

 

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Paolantonio, S. (2017). Estación de rastreo satelital “Las Tapias”. Disponible en https://historiadelaastronomia.wordpress.com/documentos/lastapias2/. Recuperado el … (indicar la fecha).

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