Las Grandes Manchas Blancas de Saturno

Santiago Paolantonio

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El 19 de mayo de 2011 se publicó en la reconocida revista Science un artículo[1] sobre los detallados estudios realizados de la última gran tormenta detectada en Saturno a fines del año anterior.

El disco del planeta visto a través de un telescopio se muestra normalmente sin detalles notables. Sin embargo, periódicamente se presentan alteración dramática en la atmósfera en la que se forman inmensas tormentas, las que desde Tierra se aprecian como grandes manchas blancas (GMB, GWS en inglés). Este fenómeno está relacionado con la posición de Saturno respecto del Sol, por lo que se da con una separación temporal similar a su período de traslación (29,4571 años),

El primer registro de una GMB data de 1876, año en que el astrónomo Asaph Hall[2] observó en Saturno una brillante mancha con el refractor de 26 pulgadas del U. S. Naval Observatory en Washington. El siguiente avistamiento lo realizó E. E. Barnard del Observatorio Yerkes con el telescopio de 40 pulgadas en junio de 1903. En 1933 fue el aficionado inglés Will T. Hay quien observó el fenómeno y en marzo de 1960 otro aficionado, J. H. Botham, esta vez desde Sudáfrica, detectó una nueva GMB. La siguiente fue observada el 25 de septiembre de 1990 (Hainaut, 1990). Como puede apreciarse las diferencias entre las apariciones de las manchas fueron alternativamente de 27 y 30 años. La GMB detectada en 2010 rompe con esta regularidad, ya que ocurre apenas 21 años después de la última.

Las GMB fueron aprovechadas para la determinación del período de rotación de Saturno, y actualmente tienen importancia en el contexto del detallado estudio de la atmósfera del planeta llevado adelante con sondas espaciales y telescopios de última generación.

 

Observación desde Argentina de la Gran Mancha Blanca de 1933

El 3 de agosto de 1933, Will T. Hay desde Norbury, Inglaterra, observa una mancha blanca en la zona ecuatorial de Saturno con un refractor de 15 cm de abertura. Al día siguiente la British Astronomical Association emite una circular anunciando el descubrimiento (Hay, 1933).

El fenómeno, estudiado desde numerosos observatorios, fue objeto de varias publicaciones  y es considerada como la más famosa de todas las GMB (Heath, 1983).

La noticia del avistamiento llega telegráficamente a los observatorios argentinos de Córdoba y La Plata desde el Harvard College Observatory.

En el Observatorio Nacional Argentino el fenómeno es observado inmediatamente recibido el comunicado,  por el director de la institución Charles D. Perrine y el fotógrafo Robert Winter. Si bien la transparencia de la atmósfera no era muy buena, la GMB es identificada y descripta con forma elíptica, con el eje mayor paralelo al ecuador. La novedad es comunicada a la prensa el 6 de agosto.

 

Noticia sobre la aparición de la Gran Mancha Blanca en Saturno de agosto de 1933 (“El País” del 6/8/1933).

 Izquierda. Charles D. Perrine. Derecha. Robert Winter. Ambas imágenes fueron obtenidas en 1931 (Archivo OAC, digitalizada por el autor).

Como un hecho curioso, el aficionado y divulgador de la astronomía Martín Gil, cordobés radicado en ese momento en Buenos Aires, publica un artículo en el que desestima como un hecho destacable la aparición de la GMB. El tono del escrito aparecido el 8 de agosto, llama la atención dado que se trataba realmente de un fenómeno inusual dado que en ese entonces había sido registrado únicamente en dos oportunidades anteriores. Tal vez, el proceder de Gil pueda interpretarse si se tiene en cuenta su mala relación con el director del observatorio. El también político y escritor, formaba parte de un movimiento que pretendía la anexión del observatorio a la universidad de Córdoba lo cual era rechazado por Perrine[3]. (Paolantonio, 2009; Paolantonio y Minniti, 2008; Minniti y Paolantonio, 2009).

            

Comentario sobre le Gran Mancha Blanca de Martín Gill publicado el 8 de agosto de 1933 en  “El País”.

La GMB es estudiada en el Observatorio Astronómico de La Plata por el astrónomo Bernhard Dawson, quien la observa con el gran refractor de 433 mm entre el 10 de agosto y el 14 de septiembre. Con los datos obtenidos Dawson determinó el período de rotación de Saturno en 10h 14min 0,3 s +-1,1s, muy ajustado al actualmente admitido de 10h 13min 59s – ecuatorial – (Dawson, 1940).

 

Bernhard Dawson en 1936 (Revista Astronómica, Tomo 8, N° 4; p.389) y el gran telescopio refractor en 1926 (La Universidad Nacional de la Plata en el año 1926 [Publicación oficial 1927], p. 130.)

Dibujo realizado por Dawson de la GMB de 1933 (Dawson, 1940; 198)

 

Dibujo realizado por Will T. Hay el 3 de agosto de 1933, día del descubrimiento de la Gran Mancha Blanca (Heath, 1983).

 

Izquierda. Dibujo realizado por A. Johnson el 7/8/1933 (Johnson, 1933). Derecha. Dibujo del 10/9/1933 (Wilson, 1933).

La gran mancha de 2010 (http://www.universetoday.com/81774/bright-white-storm-raging-on-saturn/)

Notas:

[1] ← Ver “Looking Deep into a Huge Storm on Saturn del 19/5” en http://www.eso.org/public/news/eso1116/ (en inglés) o  “Observando profundamente una gran tormenta en Saturno” en El Mensajero de los Astros, de Jaime García, http://institutocopernico.org/mensajero/index.php/2011/05/19/observando-profundamente-una-gran-tormenta-en-saturno/ (en español).

[2] ← Hall descubre con el mismo instrumento los satélites de Marte al año siguiente, 1877.

[3] ← Martín Gil fue un reconocido divulgador de las ciencias, escritor y político. Entre 1913 y 1916 se desempeñó como Ministro de Obras Públicas de la provincia de Córdoba. En 1924 es elegido Senador Provincial y entre 1926 y 1930 fue Diputado. Entre 1930 y 1932, durante el gobierno de facto posterior al derrocamiento del presidente Hipólito Irigoyen, es designado director de la Oficina Meteorológica Argentina y Vocal del Consejo Nacional de Educación (Paolantonio, 2009).

Referencias:

  • Botham, J. H. (1960). Observations of a White Spot on Saturn.  Monthly Notes of the Astron. Soc. Southern Africa, Vol. 19, p. 59-60.
  • Dawson, B. H. (1940). La mancha de Saturno de 1933. Tomo 12, N° 4, Revista Astronómica, pp. 197-202.
  • Hainaut, O. (1990). Saturn’s bright spot. The Messenger, vol. 62, p. 59-61.
  • Hay, W. T. (1933). The spot on Saturno. Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, Vol. 94, p.85.
  • Heath, A. W. (1983). The fiftieth anniversary of the discovery of Hay’s SPOT on Saturn. Journal of the British Astronomical Association, vol.93, no.6, p.259-260.
  • Heath, A. W.  (1984). Review Article: Saturn.  Journal of the British Astronomical Association, vol.94, no.2, p.66-68.
  • Fletcher, L. N., et al. (2011). Thermal Structure and Dynamics of Saturn’s Northern Springtime Disturbance. Science, 19 May 2011.
  • Johnson, A. (1933). Observations of Saturn. Popular Astronomy. Vol. 41, p.527.
  • Minniti, E. y Paolantonio, S. (2009). Córdoba Estelar. Historia del Observatorio Nacional Argentino. Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional de Córdoba. Córdoba: Editorial de la Universidad Nacional de Córdoba.
  • Paolantonio, S. (2009). Martín Gil un divulgador de la astronomía. Disponible en https://historiadelaastronomia.wordpress.com/documentos/martin-gil/.
  • Paolantonio, S. y Minniti, E. (2008). Historia del Observatorio Astronómico de Córdoba, Historia de la Astronomía Argentina, Asociación Argentina de Astronomía Book series, N°2, La Plata, 2009, pp. 51-167. ISBN 978-987-05-7245-9.
  • Pickering, E. C. (1903). White Spot on Saturn. Harvard College Observatory Bulletin No. 136, pp.1-1.
  • Rowland, J. P. (1933).  The rotation period of the equatorial zone of Saturn, from observations of the white spot, 1933 August 3-September 16. Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, Vol. 94, p.86.
  • Wilson, L. J. (1933) The recent marking on Saturn, Popular Astronomy, Vol. 41, p.436.

Este documento, texto e imágenes, está protegido por la propiedad intelectual del autor. Puede hacerse libre uso del mismo siempre que se cite adecuadamente la fuente: 

Paolantonio, S. (2011). Las grandes manchas blancas de Saturno. Observación desde los observatorios argentinos de la GMB de 1933.  Disponible en https://historiadelaastronomia.wordpress.com/documentos/gmb/. Recuperado el … (indicar la fecha). 

No se autoriza el uso de la presente obra para fines comerciales y/o publicitarios. Ante cualquier duda dirigirse a: paolantoniosantiago@gmail.com.

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2 thoughts on “Las Grandes Manchas Blancas de Saturno”

  1. Excelente nota! Voy a citarlos en mi próxima nota sobre el fenómeno. Los invito a ver mis posts sobre el fenómeno, en mi blog. Y tengo una foto que tomé poco antes de la erupción del Puyehue, ya la mostraré. Tenía esperanzas de sacar algunas más, pero con la ceniza volcánica en el ambiente, el telescopio se va a pasar una temporada puertas adentro…

    Me gusta mucho el blog.

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