A 150 años de la designación de Benjamin A. Gould

Primer director del Observatorio Nacional Argentino

S. Paolantonio

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El Observatorio Nacional Argentino circa 1872 (Gentileza Massachusetts Historical Society).

La inauguración del Observatorio Nacional Argentino estaba prevista para el domingo 21 de octubre de 1870, pero ese día la lluvia fue tan intensa que el presidente Domingo F. Sarmiento y el Ministro Nicolás Avellaneda debieron esperar pacientemente hasta el miércoles siguiente. El 24 finalmente se pude lleva a cabo el acto que concretaría uno de los grandes proyectos que Sarmiento había idea mucho antes de asumir el gobierno. El primer director designado, el Dr. Benjamin Apthorp Goud, era seguramente el más impaciente de todos, quería prontamente pasar la inevitable formalidad para poder dar comienzo definitivo a las observaciones que tanto había planificado.

El camino que llevó a estos actores a ese momento crucial de la historia de la ciencia argentina y de la astronomía mundial, había tenido su inicio un lustro antes.

De regreso de Europa, a la que había partido en 1845 con la intención de completar sus estudios y especializarse como astrómetra, Benjamin Gould se encontró en Estados Unidos sin empleo fijo. Transitaba el año 1849 y el astrónomo confiaba que su formación recibida (principalmente en Alemania), con científicos de la talla de Friedrich W. A. Argelander, y su doctorado dirigido por el célebre Johann Carl F. Gauss, le abrirían las puertas en su país natal.

Sin embargo, durante los primeros años, debió ganarse el sustento como profesor de matemática, francés y alemán. Prontamente se asoció a la American Association for the Advancement of Science, donde entre otras cosas, trabajó en el “Report in Relation to Uniform Standards in Weights, Measures, and Coinage”, lo que le permitió adquirir experiencia en el tema de la unificación de las unidades de medida, lo que años más tarde le sería de utilidad en Argentina. También en 1849 creó la revista especializada en temas astronómicos “The Astronomical Journal”, periódico que aún es editado y que cuenta con gran reconocimiento.

Ese mismo año, el Teniente de Navío James Gilliss, partió a Santiago de Chile a cargo de una expedición astronómica de la marina norteamericana. Años más tarde, Sarmiento conocería a Gilliss en el país trasandino, acontecimiento que influiría en las ideas del futuro presidente sobre la importancia de la astronomía y en su futuro contacto con Gould.

En 1852, Gould comenzó a trabajar en el  Coast Survey de EE.UU..  Tres años más tarde se dedicó a las reducciones de las observaciones realizadas en Chile por Gilliss, cuyo propósito era determinar la paralaje solar. También en 1855 se integró al comité que se conformó para dar apoyo a Ormsby M. Mitchel, encargado desde 1852 de formar el Dudley Observatory, en Albany, localidad cercana a Boston. Esta institución fue iniciativa de un  grupo de ciudadanos, que contaron con una importante contribución de Blandina Dudley, de quien toma su nombre la institución. También integraban el comité, el Dr. Alexander Bache, Superintendente del Coast Survey; Benjamin Peirce, profesor de matemáticas en Harvard; el Prof. Joseph Henry, secretario del Smithsonian Institution.

Gould viajó a Europa para gestionar la compra de un círculo meridiano a la firma Pistor y Martins de Berlín, destinado al observatorio. Este instrumento, bautizado con el nombre “Olcott”, en 1909 se instaló en el observatorio astronómico provisorio de San Luis en Argentina.

Luego de inaugurado el Observatorio Dudley en 1856, Gould asumió la dirección manteniendo su puesto en el Coast Survey. En 1858 se trasladó a Albany, pero poco tiempo después tuvo un conflicto con algunos fiduciarios de la institución, produciéndose un escándalo que llevó a su renuncia el 3 de enero de 1859.

Cuadro de la inauguración del Dudley Observatory, el 28 de agosto de 1856. Identificado a la derecha B. A. Gould. Blandina Dudley se encuentra sentada a la izquierda (Pintura de T. H. Matteson, Albany Institute of History & Art., Gentileza Dudley Observatory).
Detalle del cuadro, al medio con barba, Benjamin Gould. A su derecha, Alexander Bache y a su izquierda Louis Agassiz (identificación Bartky et al 1999). (Pintura de T. H. Matteson, Albany Institute of History & Art., Gentileza Dudley Observatory).

Al fallecer su padre en 1859, obligó al Dr. Gould a continuar a lo largo de cuatro años los precarios negocios que había heredado junto con sus hermanos. En medio de este período, comienza en 1861 la Guerra de Secesión en Estados Unidos, lo que afectó fuertemente al país. La publicación del Journal astronómico fue interrumpida a la espera de mejores tiempos.

En este contexto incierto, el 29 de octubre Gould contrajo matrimonio con Mary Apthorp Quincy, una inteligente mujer perteneciente a una poderosa familia, en lo económico y político. Al año siguiente, el 26 de agosto nació la primera hija del matrimonio, Susan, y el 20 de noviembre de 1864 la segunda, Lucretia.

Mary Apthorp Quincy, esposa de B. A. Gould. Imagen aparecida en el periódico Los Principios, el 24/10/1926.
Susan Morton Quincy Gould y Lucretia Goddard Gould, las primeras dos hijas del matrimonio Gould-Quincy. Ambas fallecieron el 8 de febrero de 1874 ahogadas en el Río Primero (Suquía) en la ciudad de Córdoba (La Voz del Interior, 1985).

El 3 de marzo de 1863, en plena guerra, se creó la Academia Nacional de Ciencias, a la que Gould de integra junto a otros 50 destacados científicos.

En 1864, el astrónomo instala en su casa un observatorio equipado con un anteojo de paso de 8 pies (2,4 metros) de distancia focal, gracias al dinero de su esposa. A la par, planificó una expedición para realizar catálogos estelares precisos de los cielos australes y confiado de conseguir el dinero suficiente para este emprendimiento, encargó a la casa Repsold de Hamburgo, un Círculo Meridiano. Sin embargo, los esfuerzos no tienen sus frutos por la crisis generada por la guerra. El instrumento queda en Alemania y la deuda monetaria pendiente (en 1870 fue comprado por el Gobierno Argentino para el nuevo Observatorio Nacional).

Fundadores de la National Academy of Sciences pintura de Albert Herrer, Smithsonian Institution “The Collection of Dr. Frederick Hill Meserve”. Desde la izquierda: Benjamin Peirce, Alexander Dallas Bache, Joseph Henry, Louis Agassiz, Abrahan Lincoln, Henry Wilson, Charles H. Davis y Benjamin A. Gould. Aunque este acontecimiento ocurrió en 1863, Gould es representado con edad avanzada.
Fotografía tomada el 31/12/1863 por Whipple (96 Washington Street, Boston).
Benjamin A. Gould en 1864 (Cortesía Special Collections, UC Santa Cruz).
Hijos del Dr. Gould. De izquierda a derecha: Alice Bache Gould nacida el 5/1/1868, Benjamín Apthorp Gould Jr. nacido el 8/2/1870, y Mary Albert Gould, nacida en Argentina el 16/4/1872. Fotografía tomada aproximadamente en 1880. Viaje Artístico. (Gentileza Massachusetts Historical Society).

Coincidentemente con el fin de la Guerra, el 5 de mayo de 1865 llega al puerto de Nueva York, Domingo F. Sarmiento, Ministro Plenipotenciario de la República Argentina, momento a partir del cual se suceden una serie de acontecimientos que llevarán finalmente a la fundación del observatorio astronómico de la República Argentina y al Dr. Gould a ocupar su dirección.

El Ministro Plenipotenciario Domingo F. Sarmiento (sentado primero a la izquierda) con su comitiva. Parado primero a la derecha, el hijo del entonces presidente argentino, “Bartolito” Mitre.

En septiembre, gracias a las gestiones de su amiga Mary Peabody, viuda del pedagogo Horace Mann, Sarmiento se reunió en Albany con varias personalidades de la cultura estadounidense. Entre los invitados se encontraba el Dr. Gould, el que advertido por Mary de este acontecimiento, así como del interés del Ministro por  las ciencias, le solicitó ser parte del encuentro. De este modo, durante el almuerzo, Gould y Sarmiento entraron en contacto, y posiblemente Gilliss, ese conocido común (que había fallecido), fue motivo de la primera conversación. Pocos días más tarde, el Ministro se aloja en la casa del astrónomo, quien le muestra su observatorio particular y lo pone al tanto de los proyectos de observar los cielos del sur.

Benjamin A. Gould circa 1865. Reproducción del cuadro existente en el Museo de Meteorología de Córdoba (E. R. Minniti y S. Paolantonio).

En una estrategia seguramente concertada, el 10 de octubre el Dr. Gould envía al Ministro una misiva en la que le solicita formalmente ayuda para concretar la postergada Expedición Austral. Solo dos días más tarde, Sarmiento le responde positivamente, pero con la condición de que en el proceso se funde un observatorio permanente en el país, transformando de este modo, una iniciativa privada y extrajera, en un proyecto público y nacional. Sarmiento se ve entusiasmado con la idea, el 27 del mismo mes menciona este proyecto durante su discurso en la Sociedad Histórica de Rhode Island.

Sin embargo, la respuesta del gobierno argentino no fue positiva, el Ministro Eduardo Costa envió una carta fechada el 11 de enero de 1866, en la que agradece y valora la propuesta pero la rechaza por razones económica, teniendo en consideración la guerra que se sostenía con Paraguay.

Gould no se desanima y apuesta al futuro político de Sarmiento. El 3 de abril lo invita a una pomposa cena en la casa de su amigo Lewis M. Rutherfurd, acaudalado astrónomo aficionado. En esa ocasión le muestran al Ministro un imponente telescopio y sofisticadas fotografías de la luna obtenidas con él, una de las cuales fue obsequiada Sarmiento y otra a Gould. En un artículo publicado en El Zonda el 10/4/1866, Sarmiento describe el acontecimiento dejando en claro que quedó impresionado. Los objetivos de ese telescopio, más tarde serían comprados para el observatorio argentino, y descansan hoy bajo el cuidado del Museo Astronómico. Las fotografías, luego de ser olvidadas por el paso del tiempo, fueron identificadas por el autor en el Museo Histórico Sarmiento en Buenos Aires y en el Observatorio Astronómico de Córdoba.

Al año siguiente, en 1867, mientras esperaba que se concretara su pedido, Gould mide las fotografías de los cúmulos estelares “Las Pléyades” y “El Pesebre”, realizadas por Rutherfurd. Trabajo similar al que luego se realizaría en Argentina y que sería publicado con el nombre de Fotografías Cordobesas.

Junto con Mary Mann, el astrónomo gestionó en la universidad de Harvard el otorgamiento a Sarmiento de un doctorado “Honoris Causa”. Un cambio en la reglamentación de la casa de altos estudios impidó en esa oportunidad concretar la iniciativa. Ante este traspié las gestiones se dirigieron a la Universidad de Michigan, Ann Arbor, lográndose el cometido propuesto. Esa casa de estudios el 23 de junio de 1868, otorgó a Sarmiento el grado honorífico de doctor en Derecho, el que al día siguiente lo recibió en un acto académico multitudinario.

Poco antes de la partida, a fines de junio o principios de julio de 1868 Gould visitó en Nueva York por última vez a Sarmiento. Finalmente, el 23 de julio de 1868, el Ministro deja esa ciudad, y en la travesía a Buenos Aires se enteró que había sido elegido presidente. El 12 de octubre presta juramento para el máximo puesto.

Al mes siguiente, el 12 de noviembre, el flamante presidente escribe a Mary Mann solicitándole entre otras cosas, que se contacte con Gould para que le envíe un plan y presupuesto para la creación de un observatorio. El astrónomo, que ya no trabajaba en el Coast Survey, le responde el 24 de diciembre, con una detallada propuesta.

En septiembre de 1869 se presenta el proyecto del observatorio al Congreso Nacional, en el contexto de las discusiones por la Ley de Presupuesto. El 7 pasa Diputados y en octubre el Senado, no sin fuerte oposición al emprendimiento, que fue superada gracias a la intervención del Ministro Nicolás Avellaneda.

Finalmente, el 11 de octubre se sancionó la Ley 361 de Presupuesto para 1870 en la que se incluía la previsión necesaria para fundar un observatorio astronómico en la ciudad de Córdoba. El 29 de diciembre se emitió el decreto de designación de Benjamin Gould como director del Observatorio Nacional Argentino.

Finalmente, el 11 de octubre se sancionó la Ley 361 de Presupuesto para 1870 en la que se incluía la previsión necesaria para fundar un observatorio astronómico en la ciudad de Córdoba. El 29 de diciembre se emitió el decreto de designación de Benjamin Gould como director del Observatorio Nacional Argentino.

Fotografía de la casa del Dr. Gould en los predios del Observatorio Nacional Argentino circa de 1872. En el detalle El Dr. Gould y su esposa (Gentileza Massachusetts Historical Society).
Dr. Benajmin A. Gould en 1877 (Dig. S. Paolantonio, Archivo OAC).
Dos fotografías del Dr. Gould en fechas indeterminadas (Dig. S. Paolantonio, Archivo OAC).
El Dr. Gould a edad avanzada ( Dig. S. Paolantonio, Archivo OAC).
Grabado del Dr. Gould (Dig. S. Paolantonio, Archivo OAC Benson John Lossing, ed. La Enciclopedia de Harper de Historia de los Estados Unidos (vol. 4) (Nueva York, NY: Harper and Brothers, 1912)).

Referencias

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Paolantonio, S. (2019). A 150 años de la designación de Benjamin A. Gould. Primer director del Observatorio Nacional Argentino. Disponible en https://historiadelaastronomia.wordpress.com/documentos/designaGould/. Recuperado el … (indicar la fecha).

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