Benjamin Gould discípulo de Gauss

Santiago Paolantonio

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Izquierda: Benjamin A. Gould en 1856 (Parcial pintura de T. H. Matteson, Albany Institute of History & Art., Dudley Observatory), derecha: Johann Carl Friedrich Gauss en 1940 (Pintura de Christian A. Jensen. Archiv der Berli-Brandenburgischen Akademie der Wisswnschaften – http://archiv.bbaw.de/).

El pasado 30 de abril [2018], se cumplieron 241 años del nacimiento de Johann Carl Friedrich Gauss[1], ocurrido en 1777 en Brunswick, Baja Sajonia, Alemania – entonces “Sacro Imperio Romano Germánico” –. Gauss es célebre por sus numerosos aportes a las ciencias, como matemático incursionó en la teoría de números, el álgebra, el análisis, la geometría, la probabilidad y la teoría de errores. También realizó investigaciones en astronomía observacional, mecánica celeste, geodesia, geomagnetismo, electromagnetismo y óptica, entre otras. Por sus contribuciones, la unidad de campo magnético del sistema internacional fue nombrada como “Gauss”, al igual que un cráter lunar y billetes de marcos alemanes llevan su imagen. La notablemente rica actividad científica de Gauss lo coloca como uno de los más grandes y virtuosos científicos de todos los tiempos, por lo que hoy es ampliamente reconocido.

Lo que es poco conocida, es su relación con el director fundador de la primera institución astronómica argentina, el Dr. Benjamin A. Gould, quien fue discípulo de Gauss.

Sin dudas, una de las razones que llevó al presidente Domingo F. Sarmiento a elegir al Dr. Gould para conducir el Observatorio Nacional Argentino, fundado en 1871 en la ciudad de Córdoba, fueron sus amplias relaciones con los más importantes científicos de la época.

Gould, nacido en Boston, Massachusetts, EE.UU., el 27 de septiembre de 1824, se graduó en la Universidad de Harvard en 1844. Decidido a dedicar su vida a la astronomía, al año siguiente de recibirse, con 21 años de edad, emprendió un prolongado viaje de estudio por Europa. En julio de 1845 inicia el periplo por Irlanda, Escocia e Inglaterra. Visitó desde Londres el Royal Observatory de Greenwich en seis oportunidades; allí estableció relación con su director, George Biddell Airy[2]. Posteriormente se trasladó a Francia, donde conoció a Francois Arago[3] y a Jean B. Biot[4] en el Observatorio de París, permaneciendo cuatro meses.

Pero sin dudas, donde logró mayor provecho fue en Alemania, en aquel momento meca de la ciencia y en particular de la astronomía mundial. Llegó en la primavera de 1846. Permaneció en el Observatorio de Berlín hasta abril de 1847, con su director, el astrónomo Johann Franz Encke (1791-1865). Encke, descubridor del segundo cometa periódico conocido y de una de las divisiones de los anillos de Saturno, también era discípulo de Gauss.

En Berlín conoció a Alexander von Humboldt (1769-1859), que contaba con 77 años de edad, famoso en su época y sumamente influyente. Gould estableció amistad con Humboldt, lo que le fue muy útil, dado que le ayudó hacerse un lugar en el círculo científico. Sarmiento había entrevistado al sabio alemán en oportunidad de su viaje por Europa realizado a fines de la década de 1840. Este científico también mantuvo amistad con el Dr. Germán Burmeister[5], primer director de la Academia Nacional de Ciencias fundada en Córdoba contemporáneamente al Observatorio.

Alexander von Humboldt  (http://library.humboldt.edu/humco/images/AVonHumboldt.gif).

Humboldt en su biblioteca 1856 (http://germanhistorydocs.ghi-dc.org/sub_image.cfm?image_id=266 © Bildarchiv Preußischer Kulturbesitz, Original: Staatliche Museen zu Berlin – Preußischer Kulturbesitz, Kunstbibliothek).

Durante el período en que Gould permaneció en Berlín, sucedió un hecho histórico, en septiembre de  1846  Johann  Gottfried  Galle  (1812-1910)  descubrió  Neptuno  en base a los cálculos realizados por el francés Urbain Jean Joseph Leverrier, a instancias del mencionado Arago. Gould entabló amistad con Galle que perduró en el tiempo[6]. El futuro director del observatorio argentino estudió además con Struve, Peters y Hansen y se relacionó con el matemático F. G. Eisenstein.

Discípulo de Gauss

El 23 de marzo de 1847 Gould envió una carta solicitando ser recibido como alumno de Carl Friederich Gauss en Göttingen, el que contaba con 70 años de edad. El pedido fue aceptado gracias a su relación con Humboldt, quién lo recomendó especialmente. Gauss también consultó a Heinrich Christian Schumacher (1780-1850), editor de la célebre revista Astronomische Nachrichten. El joven Gould se trasladó a aquella ciudad donde permaneció entre septiembre de 1847 y mayo de 1848.

Como discípulo de Gauss, estudió la problemática de los movimientos planetarios, incluyendo al asteroide Flora – años más tarde, en Córdoba, observaría nuevamente este asteroide  para  determinar la paralaje solar –. En 1848 se doctoró con el trabajo titulado: “Untersuchungen über die Gegenseitige Lage der Bahnen der zwischen Mars and Jupiter sich bewegende Planeten” sobre las órbitas de los “planetas” – asteroides – ubicados entre Marte y Júpiter. De este modo se convirtió en el primer americano en obtener ese título en astronomía.

Observatorio de Göttingen a mediados del siglo XIX, época en la que lo visitó el Benjamin Gould (Niedersächsische Staats und Universitätsbibliothek Göttingen http://webdoc.sub.gwdg.de/ebook/e/2005/gausscd/html/sternwarte_hist_tafel52.jpg)

Posteriormente visitó el observatorio de Altona y el de Gotha, donde permaneció un mes. En Hamburgo trabajó durante cuatro meses con Schumacher. En esta época, probablemente germinó en Gould la idea de un periódico científico para su país, semejante al Astronomische Nachrichten, creado por Schumacher en 1821, intención concretada a su regreso con The Astronomical Journal, publicación que aún hoy subsiste. Existen abundantes referencias a Gould en la correspondencia entre Gauss y Schumacher.

Heinrich Christian Schumacher en 1853 (http://museen-sh.de/Objekt/DE-MUS-076111/lido/P4-S-22).

Corresponde destacar por su importancia, el hecho que en este periplo, Gould conoce en Bonn al astrónomo Friedrich W. Argelander (1799-1875)[7]. Lo consideró su maestro y amigo, y sus enseñanzas y trabajos se constituyeron en la base para la programación de la principal actividad que desarrollaría en el observatorio argentino. La Uranometría Argentina y la posterior Córdoba Durchmusterung pueden considerarse la extensión austral de las principales obras llevadas adelante por este científico alemán.

Finalmente, en septiembre de 1848 Gould retornó a su hogar vía París y Londres, arribando a Norteamérica en noviembre de 1848.

En Estados Unidos se encuentra con una realidad científica precaria, muy distinta a la europea. Tuvo serias dificultades para desarrollar su actividad científica, dedicándose principalmente a la enseñanza de matemática, francés y alemán, con lo que ganó el sustento. En este contexto, en septiembre de 1851, ocurre un hecho ciertamente notable, Gauss ofrece a Gould el puesto de Profesor de Astronomía en la Universidad de Göttingen, lo que muestra su alta valoración del joven astrónomo norteamericano. El Dr. Gould acepta en primera instancia, pero luego declina el honor, a pesar de la presión de algunos amigos como Benjamin Peirce y Alexander Agassiz. Es un aspecto hasta cierto punto misterioso, pues se trataba de un puesto codiciado por muchos y que resultaba ideal para Gould.

Corresponde destacar las varias relaciones de Gauss con Estados Unidos. Llegó a tener más de 12 alumnos de esa nacionalidad. Uno de estos alumnos fue Edward Everett profesor en Harvard y luego párroco de la Iglesia Unitaria, a la cual Gould también pertenecía. Everett fue gobernador de Massachusetts, época en que el hijo de Gauss fue recibido en ese estado. Gauss fue miembro de la American Academy of Arts and Sciences en 1822, y su diploma fue firmado por el abuelo de la futura mujer de Gould, el Hon. J. Quincy. Alexander Bache, que sería más tarde jefe de Gould, mantenía correspondencia con él.

Bibliografía 

  • Comstock C. (1922). Biographical Memoir Benjamin Apthorp Gould 1824 – 1896, National Academy of Sciences, Vol. XVII, Seventh Memoir.
  • Echarri A. (1970). Benjamin A. Gould 1824-1896. Boletín de la Academia Nacional de Ciencias de Córdoba, 48, 241-246.
  • Herrmann D. B. (1971). A. Gould and his Astronomical Journal. Journal for the History of Astronomy II, 98-108.
  • Mc Farland Davis A. (1897). Benjamin Apthorp Gould, Proceedings of the American Antiquaria, Press of Charles Hamilton, Worcester, USA.
  • Paolantonio S. y Minniti E. (2001). Uranometría Argentina 2001. Historia del Observatorio Nacional Argentino. SECyT-OAC Universidad Nacional de Córdoba. Córdoba.

 

Notas

[1] ↑  Falleció el 23 de febrero de 1855 en Göttingen, a los 77 años de edad. Niño prodigio. A los 30 años de edad, Gauss se trasladó a Göttingen, donde vivió el resto de su vida. Fue director del Observatorio de esa ciudad.

[2] ↑  Nacido en Alnwick, Northumberland, el 27 de julio de 1801, murió en Greenwich el 2 de junio de 1892. Fue director del Observatorio de Greenwich por un lapso de más de 45 años, al que reorganizó y modernizó. Airy fue muy influyente en la comunidad científica británica. En 1827 realizó una lente oftálmica que corrigió exitosamente el astigmatismo del ojo humano. Contribuyó también al estudio de las franjas de interferencia, y el disco que lleva su nombre, la mancha central de luz en el modelo de difracción de una fuente puntual. En 1854 midió la aceleración de la gravedad con un péndulo en la cima y fondo de una profunda mina, obteniendo de este modo la densidad media de la Tierra.

En 1872 fue designado caballero. Airy influyó en el otorgamiento de la Medalla de Oro a Benjamin Gould por parte de la Real Sociedad Científica Inglesa, como consecuencia de la publicación de la Uranometría Argentina, primera obra realizada en el Observatorio Nacional Argentino.

[3] ↑ Físico y astrónomo francés, nacido el 16 de febrero de 1786. Fue un político influyente, Secretario de la Academia de Ciencias y Director del Observatorio de París. Inventor de varios instrumentos ópticos, escribió el renombrado texto “Astronomie Popularie”. Amigo del célebre naturalista Alexander von Humboldt. Promocionó en París el método fotográfico de Daguerre (1839), apoyo que fue clave para el éxito del mismo. Arago falleció el 2 de octubre de 1853.

[4] ↑ Físico, matemático y astrónomo nacido en París en 1774. Fue miembro de la Academia de Ciencia y profesor de Física del Collége de Francia. Formuló la ley que da la intensidad del campo magnético formado por una corriente eléctrica, junto al francés Félix Savart (Ley Biot-Savart). También estudió detalladamente la polarización de la luz. Falleció en 1862.

[5] ↑ Humboldt ayudó a Burmeister en la concreción de sus viajes exploratorios a Sudamérica a mediados del siglo XIX, los que más tarde determinarían su radicación en Buenos Aires.

[6] ↑ Posteriormente, Gould y Galle, realizaron trabajos conjuntos para la determinación de la paralaje solar en 1873, por medio de la observación del asteroide Flora. Fue intenso el intercambio de correspondencia entre ambos. Gould escribió la historia de este descubrimiento de Neptuno en el Smithsonian Report, 1850, p. 56, 8vo, “Report on the history of the discovery of Neptune.”.

[7] ↑ Argelander nació en Memel, Prusia – hoy Klaípeda, Lituania – el 22 de marzo de 1799 y murió en Bonn el 17 de febrero de 1875. En 1837 aceptó una cátedra de Astronomía en la Universidad de Bonn, donde permaneció hasta su muerte. Dos obras realizadas por Argelander se destacan, la Uranometria Nova, en la que se incluyen la posición y el brillo de las estrellas a simple vista y la Bonner Durchmusterung, que incluye  unas 324.000 estrellas con magnitudes superiores a 9,5 desde el Polo Norte Celeste, hasta 2° al Sur del Ecuador. Entre los logros de Argelander, se encuentran  entre otros el cálculo del movimiento del Sol en el espacio en 1837, el desarrollo de un sistema para determinar el brillo de estrellas y el sistema para dar nombre a las estrellas vigente en la actualidad. Fue alumno de F.W. Bessel, quien le transmitió la importancia de disponer de buenos mapas celestes, entonces inexistentes, para proseguir con provecho los estudios astronómicos.

 

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Paolantonio, S. (2018). Benjamin Gould discípulo de Gauss. Disponible en https://historiadelaastronomia.wordpress.com/documentos/gouldgauss/. Recuperado el … (indicar la fecha).

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